El ingeniero de sonido «Hola» de Adele, Tom Elmhirst, sobre el poder del vinilo y sus registros favoritos de todos los tiempos

Mucho antes de mezclar Adeles Hello y David Bowies inquietante despedida, Blackstar, Tom Elmhirst desarrolló una obsesión con el vinilo. Hay un sentido de la ocasión cuando sueltas la aguja y hace clic en la ranura, dice el ingeniero británico que ha retocado y pulido discos ganadores de premios Grammy de Adele ( 21 ), Amy Winehouse ( Back to Black ) y Beck ( Morning Phase ). . El crujido, el siseo, incluso el olor, es una experiencia táctil.

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Elmhirst, de 44 años, quien ha estado manejando las consolas en Electric Lady Studios durante los últimos cinco años, tenía 13 cuando compró su primer LP, Queens Greatest Hits . Pronto estuvo abasteciéndose en Rough Trade y Notting Hill Tape Exchange, una tienda de segunda mano que, dice, era como un eBay de vinilos.

El vinilo es la experiencia auditiva más cercana a lo que el artista pretendía, aparte de obtener las cintas maestras, dice Elmhirst, quien comenzó a contestar teléfonos en los SARM Studios de Londres. En su rol actual, se ve a sí mismo como un colaborador, alguien que ayuda a los artistas a dar forma a una canción a partir de docenas de pistas instrumentales y vocales. Es su récord, dice Elmhirst. Siempre lo tengo muy claro. No quiero tener un sonido Oh, ese es un disco de Tom Elmhirst. Es una falta de respeto al artista y pone fecha al disco. Puede funcionar un poco, pero como la moda, pasará. Espero que los discos aún suenen bien dentro de 10 a 20 años y tengan algo de longevidad. Como vinilo.

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¿Es el regreso de los LP música para tus oídos?
Es algo realmente bueno. El vinilo es una experiencia mágica que el CD nunca podría replicar. ¿Y el MP3? Lo siento, eso es solo un primo pobre. Si reprodujeras el álbum de Beck de la gente en vinilo, MP3 y el archivo que mezclé, estarían horrorizados por lo que ha hecho el MP3.

¿Por qué dices eso?
Hay toda una manera de trucos sucios digitales que la gente usa para hacer discos ahora. Yo lo llamo la cocainización de la música. Se trata de hacerlo más fuerte y falso. Es solo una extraña peculiaridad humana que asociamos el volumen con la calidad. El vinilo es el enemigo de todo eso. No puedes hacer eso físicamente con vinilo; hay un límite saludable a lo que el oído puede oír. Su resurgimiento indica que algunas personas se han vuelto insatisfechas con lo que el mundo digital ofrece al oyente.

Entonces, eres más un tipo analógico.
¡Absolutamente! El rockn roll nació de la distorsión. Cuando pones demasiada señal a través de un tubo en un amplificador o lo subes, eso es rock and roll. Eso es analógico. Es una experiencia táctil, mientras que lo digital es frío por su propia naturaleza. Una vez que digitalizas algo, es hora de Matrix , todo unos y ceros. No hay carácter para un uno o un cero.

Muchos niños menores de 30 años están empezando a descubrir discos por primera vez.
Le doy un vinilo a mi hijo ahora que tiene una plataforma de discos y le encanta. Recuerdo una historia graciosa que estaba trabajando con U2 hace un tiempo y Jimmy Iovine vino y creo que su sobrina estaba con él. Tenía unos 15 años y decía: ¿Qué son estos grandes CD? Yo estaba como, ¿qué? ¡Son récords! Ella nunca había escuchado un disco antes, así que puse algo y dijo que sonaba mucho mejor. ¿Por qué no tenemos esto? ella preguntó. Así que miré a Jimmy y le dije: Tú eres el multimillonario. . . Cómprale un tocadiscos. [ Risas ]

Tom Elmhirst fotografiado el 22 de marzo de 2016 en Electric Lady Studios en Nueva York. eric ryan anderson

¿Cuáles son algunos de tus Lps favoritos?
Fleetwood Macs Rumors es magnífico. Me encantó especialmente la era de la costa oeste de los 70, Jim Keltner y todos esos muchachos en el estudio Sunset Sound. Hicieron algunos discos con un sonido realmente genial que se sentían como algodón tibio a tu alrededor. Simplemente encantador.

¿Qué escuchas cuando escuchas una canción?
Dimensión: vertical, horizontal y profundidad de campo. Me gusta escuchar música como director de fotografía. Veo películas todo el tiempo mientras estoy mezclando. Cuando mezclé Arcade Fire estaba viendo Pulp Fiction . Cuando mezclé el disco de Jamie XX, vi Gravity. Para mí, la imagen y el audio se complementan maravillosamente.

¿Algún ejemplo de una gran canción cinematográfica?
Adeles revolcándose en lo profundo. El primer verso comienza en mono con una guitarra acústica y su voz, el pre-estribillo se amplía un poco con el piano, y cuando comienza el estribillo es un poco como Slash tocando la guitarra en la montaña.

¿Tus oídos alguna vez se cansan?
Se agotan. Cuando estoy mezclando una canción, la escucho 200 veces al día. Entonces, si puedo hacer mucho trabajo rápidamente, mis oídos no se cansan y todavía puedo ser creativo. Hay una conexión real entre los grandes artistas y los grandes oídos. Norah, David, Beck: escuchan todo.

¿Prefieres trabajar solo?
Necesito mi espacio al principio porque va a ser un desastre al principio no ves a alguien en el baño, solo quieres que salga con las manos secas. Entonces, en un día promedio, llego aquí alrededor de las 10 a.m. y trabajo solo hasta las 5 p.m.

¿Qué tipo de parlantes usas en el estudio?
Mis principales son de una empresa llamada ATC, de Inglaterra. El precio total son unos 30.000 dólares. Es una configuración de altavoces muy costosa, pero tengo acceso a todo el rango de frecuencias del oído humano. Alguien que hace un disco con parlantes inferiores a los míos esencialmente no puede escuchar tanto como yo. Pero hay ocasiones en las que también quiero escuchar una pieza musical tan bajo que podamos hablar sobre ella. A eso lo llamo la prueba del supermercado.

¿Cuál es la clave para comprar altavoces domésticos?
Hay algunas decisiones que tienes que tomar de antemano. Presupuesto, obviamente, pero también su entorno de escucha. ¿Hacia dónde van los altavoces? La fuente de tu música también es importante. La mejor forma de escuchar vinilos es con un amplificador y un tocadiscos. Necesitas algo de equipo.

¿Cuál es el mayor desafío para encontrar el par adecuado?
Muchos altavoces que salen en estos días están al servicio del mundo digital en el que vivimos. Los fabricantes de altavoces, como la industria de la música, ya que nadie sabe cómo lanzar discos, están tratando de hacer muchas cosas. Creo que eso es impulsado por el consumidor.

Es un tira y afloja constante entre la comodidad y la calidad.
La funcionalidad es importante. Pero por mucho que me guste la comodidad de un MP3, Spotify y lo que sea, también tengo que tener vinilo. Los registros son como fotografías que se comprometen con un momento en el tiempo.

¿De qué discos te sientes más orgulloso?
He tenido mucha suerte. El disco de Amy [Winehouse] ( Back to Black ) fue un verdadero cambio de juego para mí. Becks Morning Phase fue crucial y mi relación con Adele ha sido bastante especial. Trabajo con ella desde los 19 . Está increíblemente sincronizada con lo que le gusta y lo que no le gusta. Cuando ella dice, F ing odio eso, no lo tomo como algo personal.

Así que ella te tuvo mucho antes de Hola. ¿Cómo es escuchar la canción ahora?
Mezclar una canción es como hacer una cirugía: nunca ves a alguien de la misma manera si has visto sus entrañas.

¿Alguna vez deseaste poder volver a hacer una de tus operaciones?
Hay algunas cosas que podría haber hecho mejor en Back to Black. Si lo mezclara ahora, sonaría mejor. Me encantaría mezclarlo ahora.

¿Qué cambiarías?
Sería más completo, más rico. Tengo un mejor ambiente de escucha ahora [en Electric Lady] que cuando mezclé ese disco hace 10 años. Soy mejor en eso. Soy más experimentado. Pero eso es lo que me encanta de mezclar discos en lugar de presentaciones en vivo. Los registros son como fotografías. Te tomas un momento en el tiempo y te comprometes con ellos.

¿Cómo fue tu tiempo con David Bowie?
Nos llevamos muy bien, dos ingleses en Nueva York. Fue maravillosamente colaborativo, toda la experiencia. Mezclé la mayor parte de Blackstar alrededor de julio y pude cambiar algunas cosas en septiembre. Mezclar una canción de 11 minutos fue toda una aventura; hay una claustrofobia de ese disco que adoro. Era un tipo increíble, muy empático. Me ayudó bastante, como persona. hablaríamos Me imagino que todos los que conoció salieron sintiendo algo. Él era ese tipo de persona, un ser humano genuinamente especial.

¿Sabías lo enfermo que estaba?
No lo sabía completamente, pero sí. Estaba limitado en la cantidad de tiempo que podía pasar en el estudio. Pero él fue increíblemente solidario. Lo vi tres semanas antes de que falleciera [el 10 de enero]. Fui a la noche de estreno de su obra fuera de Broadway, Lazarus, y conocí bastante bien a [la estrella] Michael C. Hall. Ambos tuvimos una experiencia muy especial trabajando en los últimos proyectos de David. A veces no puedo creer que tenga que hacer eso. Fue un viaje increíble.

Una versión de esta historia apareció originalmente en la edición del 16 de abril de Billboard.

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